Paris O’Brien is teruggekeerd naar Coquitlam nadat hij op de Olympische Winterspelen van 2022 als doelman voor China speelde

Vijf jaar geleden was Paris O’Brien bezig zijn speelstijl aan te scherpen als voorbereiding om keeper te worden voor de Chilliwack Chiefs in de BC Hockey League. Toen nam zijn hockeycarrière een harde bocht naar links

Zoals veel noodlottige reizen, begon deze met een telefoontje en een haast.

Paris O’Brien studeerde in 2017 aan de North Delta High School, waar hij de beroemde hockeyacademie bezocht om zich voor te bereiden op de volgende stap in zijn hockeycarrière bij de Chilliwack Chiefs van de BC Hockey League toen zijn mobiele telefoon ging. Het was een oude coach die hem zou uitnodigen om te trainen bij Scotiabank Barn in Burnaby.

O’Brien, die opgroeide in de wijk Westwood Plateau in Coquitlam en keeper begon te spelen in het kleine hockeysysteem van de stad omdat hij toch altijd achteruit schaatste om te verdedigen, vond het ongedwongen klinken, een leuk moment om weer contact te maken met enkele van zijn oude vrienden uit Burnaby Winter Club, waar hij het jaar daarvoor een dwerg speelde.

Besloten om de les voor vandaag in te korten.

Toen O’Brien op de ijsbaan aankwam, was hij verbaasd dat alle andere jongens op het ijs zijn Chinese afkomst deelden. Iemand vertelde hem dat training eigenlijk de eerste dag van het tweedaagse kamp was om te leren over jonge Chinees-Canadese spelers die het potentieel hebben om te spelen voor de Kunlun Red Star, een nieuw in Peking gevestigd professioneel team in de Russische Continental Hockey League ( KHL). De kern van China’s eerste Olympische hockeyteam.

O’Brien, die zijn Chinese naam – Yongli Ouban – kreeg van zijn grootouders van moederskant uit de Chinese provincie Guangdong, dacht dat hij een grapje maakte en dat het een uitgebreide oplichterij was.

Toen onderschepte Mike Keenan hem in de gang.

De ervaren hoofdcoach van verschillende NHL-teams, waaronder een beruchte periode bij de Vancouver Canucks, was destijds de algemeen directeur en Red Star-coach en vertelde O’Brien dat hij het leuk vond wat hij zag.

Keenan bood de 17-jarige de kans om hockey verder te ontwikkelen met het opkomende Kunlun-team dat speelt in de MHL, de Russische versie van de Canadian Hockey League. Hij heeft het veld bezaaid met de namen van de NHLers die hun weg naar de KHL hebben gevonden. En natuurlijk de wortel van potentieel spel in het Olympisch hockeytoernooi van 2022.

READ  "Riverdale (Seizoen 5)": alle laatste updates over de serie

O’Brien blijft sceptisch over het meenemen van zijn moeder, Brenda, naar de tweede dag van het kamp.

O’Brien zei dat hij geïntrigeerd was. Hij geloofde dat zijn hockeytoekomst al bepaald was – een seizoen of twee in de BCHL en vervolgens naar het NCAA-programma waar hij ook zijn opleiding kon voortzetten, wat erg belangrijk is voor zijn ouders. Hij had zelfs al sensoren van Ivy League-scholen zoals Brown, Princeton en Harvard.

Zijn leven ontwortelen om alleen naar de andere kant van de wereld te reizen en in een formatief programma te spelen waar hij niets van af wist, was alsof je die kaart in een bal sloeg en hem vervolgens ondersteboven opende.

‘Zo’n kans krijg je niet nog een keer’, zei hij. “Het is een keer in je leven.”

“Ik heb net geklikt”

Om een ​​beter idee te krijgen van wat er zou kunnen gebeuren, reisden O’Brien en zijn moeder naar Finland voor een intensievere bootcamp van een maand. Hij zei onder de indruk te zijn van de professionaliteit van de organisatie.

“Alles was zeer georganiseerd, van het personeel tot de accommodaties tot onze maaltijden”, zei O’Brien. “Toen heb ik gewoon geklikt dat het de juiste beslissing was.”

Met de steun van zijn ouders verhuisde O’Brien naar Harbin, China, waar hij negen wedstrijden speelde voor het juniorenteam Kunlun Red Star. Het hebben van een paar andere Canadezen in het team, zoals spits Ryan Riggs die nu aan de Simon Fraser University speelt, hielp de cultuurschok te verzachten.

Volgend seizoen – 2018-19 – speelde O’Brien 45 wedstrijden met het juniorenteam en twee wedstrijden met het professionele juniorenteam Kunlun in de VHL, de Russische versie van de American Hockey League. En hoewel hij maar drie keer heeft gewonnen, zei hij dat het spannend is om deel uit te maken van iets nieuws.

Slechts drie jaar eerder, toen O’Brien 15 was, had hij een jaar vrij genomen van het spelen van competitieve games omdat hij zich overweldigd voelde en hier introduceert hij het spel aan 1,4 miljard Chinezen.

O’Brien zei dat gesprekken die hij had met zijn vader terwijl ze samen trainden tijdens zijn pauze, ballen heen en weer stuiterend op hun oprit om zijn reflexen scherp te houden, hem hielpen door het isolement van zo ver van huis te komen en het verlies te verwerken.

‘Hij leerde me dat je alleen kunt doen wat je kunt controleren’, zei O’Brien over zijn vader, die psychologie studeerde aan de universiteit.

READ  Nederland weigert Rusland te ontvangen in WK-kwalificaties

derde reeks

Afgelopen juli promoveerde O’Brien, nu 21, naar het KHL-team van Kunlun, dat werd geselecteerd als keeper in de derde reeks.

Vanwege de COVID-19-pandemie verhuisde Red Star in 2020 Peking naar Mytishchi, een buitenwijk in het noordoosten van Moskou, waar de spelers een heel hotel deelden met het Kunlun-damesteam en de Mytishchi Ice Arena met 7000 zitplaatsen verlieten.

O’Brien zei dat het gevoel van verplaatsing is verminderd door het gemakkelijkere reisschema van het team in een competitie die meer dan 11 tijdzones beslaat, en de omhelzing van fans die erop vertrouwden dat Kunlun behoorde tot het voormalige KHL-team van de stad, Atlant Moscow Oblast, gevouwen anno 2016.

Op 2 december werd O’Brien geselecteerd door Rode Ster-coach Ivano Zanata in zijn eerste start, tegen rivaal Neftekhemek. Hij stopte 37 van 38 schoten om Kunlun naar een 2-1 overwinning te leiden, slechts de 10e overwinning van het team dit seizoen.

“Ik wist dat het een kans was”, zei O’Brien, die werd uitgeroepen tot de meest waardevolle speler van het spel.

Vijf dagen later bevestigde de Internationale IJshockeyfederatie dat China mocht deelnemen aan het Olympisch toernooi voor mannen, ondanks de bezorgdheid over het concurrentievermogen van het land.

“Daar waren we allemaal voor aan het bouwen,” zei O’Brien.

Naar de Olympische Spelen

Zes weken later was zijn naam een ​​van de 24 aangekondigd op de Chinese selectie, 11 van hen Canadees, waaronder voormalig Coquitlam Express-speler Brandon Yip, aanvoerder van Red Star.

Maar, zei O’Brien, de waarheid van zijn reis kwam pas thuis toen hij op 4 februari het Bird’s Nest Stadium binnenging voor de openingsceremonie.

“Ik kreeg echt het olympische gevoel toen ik het gebrul van de fans hoorde toen ze China belden”, zei hij. “Ik kreeg kippenvel en kippenvel op mijn rug.”

Negen dagen later was de opwinding van O’Brien nog groter toen hij schaatste in het National Indoor Stadium om het op te nemen tegen Canada. Het was zijn eerste start van het toernooi, nadat China twee eerdere wedstrijden had verloren, 8-0 van de Verenigde Staten en 3-2 van Duitsland.

O’Brien geeft toe dat hij een beetje opgelucht was dat hij na de competitie niet meer hoeft te spelen tegen NHL-sterren zoals Conor McDavid en Sidney Crosby en zijn spelers besloten niet deel te nemen vanwege COVID-19-zorgen en de praktische aspecten van het verzinnen van tientallen wedstrijden werden eind december en begin januari geannuleerd toen het Omicron-variantvirus zich verspreidde over Noord-Amerika. Maar, voegde hij eraan toe, een deel van hem zou genoten hebben van de uitdaging.

READ  Locatie-eigenaren wijzen sluitingstijd om 22.00 uur af als 'verlenging van sluiting'

“Het had heel leuk kunnen zijn”, zei O’Brien, eraan toevoegend dat het nog steeds leuk is om op te staan ​​tegen een speler die hij heeft zien opgroeien, Eric Stahl, en sterren als Owen Power en Porte. Moody’s Kent Johnson.

Ondanks vlinders tijdens de warming-up en openingsmomenten van de wedstrijd, zei O’Brien dat hij begon te kalmeren en zich te concentreren, waardoor al het lawaai om hem heen tot zwijgen werd gebracht. Hij speelde zijn spel, geduldig en gereserveerd.

China verloor met 5-0. O’Brien maakte 39 reddingen, waarvan sommige indruk maakten op theatercommentatoren op de Canadese televisie.

Twee nachten later stond hij opnieuw in het net tegen Canada en nam hij de leiding over van starter Jeremy Smith na een blessure aan het einde van de eerste periode.

China’s 7-2 verlies zorgde ervoor dat ze uit het toernooi werden geëlimineerd, maar O’Brien – die vijf doelpunten toestond – zei dat het team de verwachtingen overtrof.

“Iets te bewijzen”

“Veel mensen onderschatten ons”, zei hij. “We hadden iets te bewijzen, om de wereld te laten zien dat we kunnen spelen.”

Het belangrijkste was dat China’s deelname aan de Spelen de komst van hockey in het land aankondigde.

“We hebben echt onze ogen geopend voor het spel”, zei O’Brien.

Met de Kunlun Red Star uit de KHL-play-offs die al begonnen waren, keerde O’Brien voor ongeveer een maand terug naar Coquitlam, om familie te bezoeken en bij te praten met vrienden. Daarna keert hij terug naar Peking om zich voor te bereiden op het IIHF Wereldkampioenschap voor teams uit de Tweede Klasse dat van 24-30 april in Zagreb, Kroatië zal worden gespeeld. China neemt het in Groep A op tegen Nederland, Israël, Spanje en het gastland.

O’Brien zei dat hem een ​​contractverlenging is aangeboden om bij Kunlun te blijven, maar met vertrouwen, gesteund door zijn Olympische ervaring, houdt hij al zijn opties open.

Hij zei: “Het was een wervelwind.” “Ik kan alles bereiken waar ik mijn zinnen op zet.”

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *